在道教神仙谱系中,慈航真人最为特殊,既是道教神仙,又是佛教菩萨,从神仙变成菩萨的过程,又是从男到女的变化过程。多数人对慈航真人的印象来自于在《封神演义》,在书中慈航真人是元始天尊座下的十二金仙之一,之后成为观音菩萨。

实际上,慈航真人的传说在明代后期才定型。慈航真人是昆仑山玉虚宫元始天尊门下的十二弟子之一,与广成子、赤、玉鼎真人、太乙真人、黄龙真人、文殊广法天尊、普贤真人、灵宝师、惧留孙、道行天尊和清虚道德真君一起并称道教 “十二金仙”。

在《历代神仙通鉴》中描述,远在商代,普陀山洛伽岩潮音洞中有一位女真人,发愿要普度世间所有男女。她经常以丹药及甘露水济人,南海人称之为 “慈航真人”。

由于六朝以来,一直传承着仙佛同源和老子化胡为佛的观念,因此观音、文殊、普贤等都是现在中土得道,之后再西方成佛。比如《封神演义》中就直接说明 :“普陀山落伽洞慈航道人———后成观世音大士”。

而在经典道经《太上碧落洞天慈航灵感度世宝忏》中描述:“慈航大士以西天玉国之根苗,为佛土庄王之令嗣,分真化炁,适根柢于南宫,阐教济人,更争光于西母,阴阳混合,人第知正果于坤,而未知托始于乾,隐显难穷,世只见宏教于佛,而罕识前隶于仙。”

于是经过“前隶于仙”、后“宏教于佛”的转换,慈航真人成了观音菩萨的前身。

一天,她听说人间玩鱼灯,热闹非凡,就半夜三更悄悄溜出水晶宫,变成一个渔家少女看灯。突然,从阁楼上泼下半杯冷茶来正好泼在龙女头上。而变化成渔家少女的龙女,一碰到水就现原形。龙女焦急万分,挤出人群,向海边奔去。可刚刚跑到海边儿,龙女变成了一条鱼。正巧此时来了两个捕鱼人,扛起鱼就上街叫卖去了。

这时候,观音在紫竹林看得一清二楚,不觉动了慈悲之心,就吩咐身后的善财童子将鱼买下放到海里放生,龙王得知女儿违反天条,龙颜大怒,雷霆万钧,将女儿逐出水晶宫。被逐出水晶宫的龙女伤心痛哭,观音听见了小龙女的哭声,便吩咐善财去把龙女接往紫竹林。从此,龙女跟善财像兄妹一样,追随观音在潮音洞修行。

观音菩萨早期为男相,到唐代则变为女相,经历了从“勇猛丈夫观自在”到“婀娜多姿美娘子”的转变。

慈航真人同样最初是一位男仙而后变作女神,也经历了性别变化,但是这种变化更显人性。

传说慈航真人在帮助姜子牙封神之后,云游四海,在云端飞行的慈航真人见到有一孕妇躺在地上。慈航真人为了避免孕妇尴尬和风言风语,化作持瓶少女前去救治孕妇。但是由于助产时沾染了生产时的污秽,无法变为原身。

由于慈航真人善行感动上天,于是玉皇大帝名气掌救人间疾苦。从此慈航真人开始以女性形象示人。

另一个关于慈航真人从男变女的传说,讲的是慈航真人在东海遗失了道德天尊所赠的宝镜。宝镜的光照到一条在东海修炼的鲤鱼精。鲤鱼精乘机幻化为美女。为了真正修成人身,鲤鱼精在人间四处吃童男童女。玉帝得知此事后,派慈航下凡收妖。

为了引鲤鱼精出现,慈航化作女身,并用千手千眼之法抓住鲤鱼精。但是由于回天庭时忘了变回男身,又误了时辰。慈航真人再也不能恢复本来面目,最终以女身得道成仙。

慈航真人的出现,远远晚于观世音菩萨。但是慈航与观世音都经历多从男到女的变化。两者的职能相同,救苦救难、保佑生子、慈悲为怀。由于在中国古代道教、儒教、佛教相互融合,出现了观音菩萨道教化,成为了道教神仙。更为后来的演义小说提供了素材。

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